África do Sul encontra novo ‘ouro’ Hélio

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26/10/2021 as 20:55
De olho na Engenharia
África do Sul encontra novo ‘ouro’ Hélio

Em uma planície na África do Sul, que já foi o maior produtor de ouro do mundo, os garimpeiros encontraram um novo tesouro: o hélio.

Popularmente conhecido por seus balões de aniversário e vozes estridentes, o hélio desempenha um papel subestimado em scanners médicos, supercondutores e viagens espaciais.

Também é raro – produzido por menos de 10 países e frequentemente tratado como resíduo em poços de gás natural.

Gás natural era o que Stefano Marani e Nick Mitchell tinham em suas mentes quando compraram os direitos de gás neste pedaço de terra de 87.000 hectares na província de Free State em 2012, por apenas US$ 1.

Quando testaram seus achados de gás, eles descobriram quantidades anormalmente altas de hélio misturado ao gás, o que significa que seu investimento em dólares poderia valer bilhões.

Sua empresa Renergen está quase pronta para começar a produzir gás natural e hélio, colocando a África do Sul em um mapa de elite com reservas de hélio que podem ser as mais ricas e limpas do mundo.

Esses primeiros testes revelaram concentrações de hélio de dois a quatro por cento. Nos Estados Unidos, o hélio é extraído em concentrações tão baixas quanto 0,3%.

“Foi quando soubemos que tínhamos algo especial”, disse Marani. “Realmente era o lugar certo, a hora certa.”

Outras explorações encontraram concentrações de até 12 por cento, diz Renergen.

Outros grandes produtores são Catar e Argélia.

‘É grande’

O mercado global de hélio valia US $ 10,6 bilhões em 2019, de acordo com a empresa Research and Markets. Uma vez que poucos países produzem hélio, os suprimentos são freqüentemente interrompidos.

Renergen estima que sua reserva de hélio pode chegar a 9,74 bilhões de metros cúbicos – maior do que as reservas conhecidas em todos os Estados Unidos.

Isso é o suficiente para encher cerca de 1,4 trilhão de balões de festa.

Se comprovada, Marani disse que essas reservas valeriam mais de US $ 100 bilhões (86 bilhões de euros). Estimativas mais conservadoras permanecem substanciais em 920 milhões de metros cúbicos.

Chris Ballentine, presidente de geoquímica da Universidade de Oxford, disse que o hélio é normalmente produzido como parte das operações de gás natural liquefeito.

Os perfuradores de gás às vezes nem se dão ao trabalho de capturar o hélio, mas para a Renergen é mais importante do que o gás natural.

As empresas costumam tratá-lo como um bônus, se se derem ao trabalho de separá-lo.

O que diferencia a descoberta da África do Sul é como o gás é extraído.

O gás natural é geralmente obtido por fracking, um processo que injeta água, areia e produtos químicos na rocha sob alta pressão para dividi-la e liberar todo o óleo e gás aprisionado.

Mas o fraturamento hidráulico também contamina as águas subterrâneas e causa pequenos terremotos que podem arruinar casas e edifícios próximos.

“Nós não piramos”, disse Marani. “Nossa rocha já rachou, há uma fratura gigante no subsolo. E então, quando perfuramos, estamos literalmente perfurando apenas na fratura gigante onde está o gás e então o gás escapa naturalmente sem nenhum estímulo.”

A Renergen planeja ter 19 poços instalados até o início do próximo ano. O gás extraído atualmente está sendo usado como gás natural comprimido em um projeto piloto para operação de ônibus.

Eventualmente, a planta processará gás natural liquefeito para uso doméstico e hélio líquido para exportação ao redor do mundo.

O gás natural dos poços da Renergen está sendo usado atualmente para abastecer ônibus, mas eventualmente será transformado em gás natural liquefeito que pode ser usado para aquecer residências ou usinas de energia.

Manter o hélio como líquido requer resfriá-lo até quase o zero absoluto.

Essas temperaturas – combinadas com o fato de que o hélio não queima ou interage com outros gases – o tornam útil para resfriar coisas incrivelmente quentes. Ímãs em scanners de ressonância magnética, por exemplo, ou motores de foguetes.

A demanda e os preços do hélio mais do que dobraram nos últimos 30 anos. À medida que os usos do hélio se multiplicam, as nações ao redor do mundo estão cada vez mais preocupadas em garantir um suprimento estável.

Rússia, Tanzânia e Estados Unidos têm procurado desenvolver novas reservas.

Eventualmente, a produção de hélio no local da África do Sul pode aumentar para cinco toneladas diárias – cerca de sete por cento da atual produção de hélio do planeta, disse Marani.

Fonte: Engenharia é